O primeiro gigante da Terra que viveu no mar

 O primeiro gigante da Terra que viveu no mar

Créditos: The New York Times

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O crânio de dois metros de uma espécie de ictiossáurio gigante recentemente descoberta, a mais antiga conhecida até à data, está a lançar uma nova luz sobre o rápido crescimento e evolução dos répteis marinhos em dinossáurios gigantes dos oceanos, e a ajudar-nos a compreender melhor a viagem dos cetáceos modernos (baleias e golfinhos) para se tornarem os maiores animais que alguma vez habitaram a Terra. Esta descoberta foi publicada na prestigiada revista Science (https://www.science.org/doi/10.1126/science.abf5787).

Enquanto os dinossáurios governavam a Terra, os ictiossáurios e outros répteis aquáticos (que não eram explicitamente dinossáurios) governavam as ondas, atingindo tamanhos e diversidade de espécies igualmente gigantescas. Com a evolução das barbatanas e das formas hidrodinâmicas do corpo, vistas tanto nos peixes como nas baleias, os ictiossáurios nadaram nos oceanos antigos durante quase toda a Era dos Dinossáurios.

“Os ictiossáurios provêm de um grupo ainda desconhecido de répteis terrestres e respiravam ar”, diz o autor principal do referido artigo científico, Dr. Martin Sander, paleontólogo da Universidade de Bona (Alemanha) e investigador associado do Instituto de Dinossáurios do Museu de História Natural do Condado de Los Angeles (NHM). “Desde as primeiras descobertas de esqueletos no sul de Inglaterra e na Alemanha, há mais de 250 anos, estes ‘peixes-saúrios’ estiveram entre os primeiros grandes répteis fósseis conhecidos pela ciência, muito antes dos dinossáurios, e capturaram a imaginação popular desde então”.

Espécie de ictiossáuriotão grande como um cachalote com mais de 17 metros de comprimento. (Direitos reservados)

Escavado a partir de uma unidade rochosa designada por Fossil Hill Member, situada nas montanhas Augusta do Nevada (EUA), o crânio bem preservado, juntamente com parte da espinha dorsal, ombro e dedo indicador datam do Triássico Médio (há 247,2-237 milhões de anos), representando o primeiro caso de um ictiossáurio a atingir proporções épicas. Tão grande como um cachalote com mais de 17 metros de comprimento, o recém-nomeado Cymbospondylus youngorum é o maior animal até agora descoberto desde esse período, em terra ou no mar. Na realidade, foi a primeira criatura gigante a habitar a Terra que conhecemos.

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(*) Artigo publicado no âmbito do programa “Cultura, Ciência e Tecnologia na Imprensa”, promovido pela Associação Portuguesa de Imprensa.

26/05/2022

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António Piedade

Bioquímico e comunicador de Ciência

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